“ESTE DÍA EN LA HISTORIA CUBANA…. – Carlos J. Finlay y Barrés (1833-1915)”

Una publicación del Instituto de Estudios Cubanos

ESTE DÍA EN LA HISTORIA CUBANA

Carlos J. Finlay y Barrés (1833-1915). Médico y epidemiólogo, descubridor del mosquito vector de la fiebre amarilla. Nacido en Camagüey el 3 de diciembre, de padre escocés y madre criolla francesa trinitaria, creció en la finca cafetalera de su padre, pero fue enviado a la escuela en Francia e Inglaterra. Luego fue al Jefferson Medical College en Filadelfia, donde se graduó en 1855. Después de convalidar su título en la Universidad de La Habana, trabajó en hospitales de Perú, Trinidad y Francia antes de establecerse permanentemente en Cuba en 1870 y desarrollar un interés por las condiciones sanitarias de la isla. y problemas de salud pública. Cuando llegó una misión americana para estudiar las causas de la fiebre amarilla, el gobierno español lo designó para trabajar con ella. Desarrolló la idea de que la transmisión de la enfermedad requería un vector y explicó esta teoría en la Conferencia Sanitaria Internacional de Washington de febrero de 1881. Ese agosto leyó su obra histórica que mostraba que el mosquito Stegomya (ahora conocido como Aedes aegypti) era el responsable. A pesar de sus numerosos experimentos y observaciones de apoyo, no recibió ningún apoyo científico. Cuando presentó un documento sobre sus investigaciones adicionales en la Convención de Higiene y Demografía de Budapest de 1894, sólo encontró desprecio. En 1900, sin embargo, el cirujano general de Estados Unidos lo nombró miembro de una comisión dirigida por el mayor Walter Reed para probar su teoría en voluntarios del ejército estadounidense. Se presentó un informe favorable al Congreso Médico Panamericano en La Habana en febrero de 1901 y W.C. Gorgas, jefe de salud de Estados Unidos en Cuba, introdujo medidas inmediatas para eliminar el mosquito de La Habana, un programa que luego se extendió a Panamá.

Finlay también escribió extensamente sobre oftalmología, tuberculosis, tétanos, triquinosis, filariasis, lepra, beriberi, cólera y bocio exoftálmico. Después del establecimiento de la República Cubana en 1902, fue nombrado jefe de salud pública y el gobierno creó en su honor el Instituto Finlay de Investigaciones en Medicina Tropical. Murió en La Habana el 20 de agosto.

*Jaime Suchlicki es Director del Instituto de Estudios Cubanos, CSI, un grupo de investigación sin fines de lucro en Coral Gables, FL. Es autor de Cuba: De Colón a Castro y más allá, ahora en su quinta edición; México: De Moctezuma al ascenso del PAN, 2da edición, y de la recientemente publicada Breve Historia de Cuba.