“ESTE DÍA EN LA HISTORIA CUBANA – Secuestro de Aeronaves”

Secuestro de aeronaves. El primer secuestro político en la historia de Cuba fue el 21 de octubre de 1958, por parte de miembros del ejército rebelde de Raúl Castro. Haciéndose pasar por pasajeros de un Viscount de Cubana de Aviación, secuestraron un vuelo de Miami a Varadero. Los secuestradores estaban entre los 17, de los 20 a bordo, que murieron cuando la nave se estrelló cuando intentaba aterrizar en la provincia de Oriente. El 1 de enero de 1959, los partidarios de Batista que huían de la Revolución organizaron su propio secuestro de un avión de Cubana con destino a Nueva York. A partir de entonces, Estados Unidos brindó asilo a cualquiera que secuestrara un avión procedente de Cuba. No serían juzgados ni repatriados incluso si los pasajeros o la tripulación del avión resultaran heridos o muertos. Y el avión no sería devuelto, ya que los tribunales estadounidenses permitieron a las empresas confiscar dichos aviones por cualquier deuda cubana pendiente. En julio de 1961, se habían producido 12 casos de este tipo.

El primer caso de un avión estadounidense secuestrado hacia Cuba durante el período de Castro ocurrió el 1 de mayo de 1961, en un vuelo de Marathon a Key West. ¡El secuestrador cubano enumeró su nombre como El pirata Cofrisi! Siguieron cuatro casos más y luego, el 24 de julio de 1961, Wilfredo Román Oquendo secuestró un avión de Eastern Airlines con destino a Cuba con 38 pasajeros y tripulación a bordo. Fidel Castro se negó a devolver el avión (valorado en 3.000.000 de dólares estadounidenses) pero sugirió que lo cambiaría por 24 aviones cubanos en poder de Estados Unidos. Estados Unidos rechazó su oferta y a mediados de agosto el avión fue devuelto a cambio de una cañonera cubana capturada. El presidente Kennedy pidió al Congreso que introdujera una legislación contra el secuestro.

El primer secuestro criminal de un avión estadounidense tuvo lugar el 3 de agosto de 1961. Unos secuestradores armados, uno de los cuales tenía 20 años de antecedentes penales y estaba en libertad condicional por robo a mano armada, se apoderaron de un Continental Boeing 707 que volaba desde Phoenix, Arizona, y exigió que lo llevaran en avión a Cuba. El presidente Kennedy, creyendo que eran agentes cubanos, ordenó que se impidiera la salida del avión después de una parada de combustible en El Paso, Texas. La Patrulla Fronteriza disparó contra los neumáticos, lo que obligó a interrumpir el despegue y arrestó a los secuestradores.

De 159 aviones estadounidenses secuestrados entre el 1 de mayo de 1961 y el 31 de diciembre de 1972, 85 fueron trasladados a Cuba. Los secuestradores eran de cuatro tipos: disidentes políticos, criminales, perturbados emocionalmente y agentes cubanos. Entre 1968 y 1971, unos 121 aviones en todo el mundo fueron secuestrados en la isla. Sólo en 1968, 13 aviones estadounidenses regulares, 5 aviones pequeños y 1 chárter fueron secuestrados hacia Cuba. Colombia tuvo allí secuestrados 3 aviones, y Venezuela y México 2 cada uno.

En un intento por detener los secuestros, el Departamento de Estado de Estados Unidos anunció que permitiría el regreso de los exiliados, pero Castro se negó. El director de la Asociación Internacional de Transporte Aéreo, Nut Hammarskjöld, viajó a La Habana el 18 de enero de 1969 para mantener conversaciones que dieron como resultado un acuerdo antisecuestro entre Cuba y Estados Unidos. Mientras tanto, los secuestros continuaron a un promedio de uno por semana entre enero y marzo de 1969. Luego, en septiembre, Cuba anunció que los secuestradores ya no eran bienvenidos y que el gobierno cubano estaba dispuesto a discutir la extradición. En la Convención de La Haya del 16 de diciembre de 1970, una medida que pedía el fin de los secuestros fue aprobada por 74 votos a cero, con la abstención de Cuba y Argelia.

El 15 de febrero de 1973, el Secretario de Estado de los Estados Unidos, William Rogers, anunció un acuerdo de cinco años entre Cuba y Estados Unidos sobre secuestros de aviones y barcos. Los secuestradores recibirían severos castigos por parte de los tribunales. Cuba firmó un acuerdo similar con México en 1973 y con Colombia en 1974. Aunque desde entonces los secuestros de aviones se han convertido en un hecho inusual, un avión cubano explotó en el aire en octubre de 1976.

*Jaime Suchlicki es Director del Instituto de Estudios Cubanos, CSI, un grupo de investigación sin fines de lucro en Coral Gables, FL. Es autor de Cuba: De Colón a Castro y más allá, ahora en su quinta edición; México: De Moctezuma al ascenso del PAN, 2ª edición, y de la recientemente publicada Breve Historia de Cuba.