“ESTE DÍA EN LA HISTORIA CUBANA – El Asalto Terrestre (Cerro El Caney y San Juan)”

ESTE DÍA EN LA HISTORIA CUBANA

El Asalto Terrestre (Cerro El Caney y San Juan). Después de “Las Guásimas”, las fuerzas estadounidenses y cubanas avanzaron hacia las defensas exteriores de Santiago y se prepararon para un ataque. El 1 de julio, el general estadounidense William Shafter decidió realizar un asalto en dos frentes, dirigido al cerro San Juan y al pueblo de El Caney, que era defendido por 520 hombres bajo el mando del general español Joaquín Vara del Rey. La división del general Henry Lawton, de más de 5.000 efectivos, recibió la orden de tomar el control de la aldea fortificada. Se suponía que la tarea podría completarse en dos horas.

El Caney era un pequeño pueblo organizado alrededor de un parque central y una iglesia de piedra. Estaba defendida por seis fortines de madera pesada (pequeños fuertes), y el fuerte de piedra “El Viso”, de sólida construcción, que combinado con la iglesia y conectado por trincheras y alambres de púas, se convirtió en una sólida posición defensiva.

El ataque comenzó a las 6:30 a. m. con una andanada inicial de artillería (cuatro cañones de campaña de 3,2 pulgadas). Sus disparos fueron ineficaces. El alcance era demasiado grande para armas tan ligeras. A las 7:00 am. La infantería estadounidense-cubana abrió fuego. Los españoles respondieron con sus excelentes rifles Mauser y se desarrolló una lucha feroz. Desde los primeros disparos se vio que El Caney no se iba a dejar llevar fácilmente. La batalla pronto se convirtió en un combate sangriento.

El general Vara del Rey parecía estar por todas partes. Su sentido del deber se puso a prueba cuando estaba previsto su regreso a España, debido a una enfermedad, solicitó voluntariamente permanecer en Cuba al estallar la guerra con Estados Unidos. Ambos bandos demostraron un valor poco común. Vara del Rey, sus dos hijos y varios cientos de oficiales y soldados sufrieron una muerte heroica. Su determinación de mantenerse firmes impresionó mucho a los estadounidenses; pero, a pesar de sus valientes esfuerzos, al anochecer, las fuerzas cubano-estadounidenses capturaron El Caney.

El ataque al cerro San Juan comenzó alrededor de las once de la mañana después de un retraso, a la espera de que la división de Lawton aún combatiera en El Caney. Avanzando por senderos estrechos, los generales Jacob Kent y Samuel Summers y las fuerzas cubanas del coronel González Clavel comenzaron a acercarse a las fortalezas españolas en San Juan y Kettle Hills (La Loma de la Caldera). Aunque no eran muy altas, las dos colinas dominaban la forma más práctica de atacar la ciudad desde el este. El comandante español de Santiago, general Arsenio Linares, integró las dos alturas en un solo sistema de defensa con trincheras y enredos, apoyado por unos pocos cañones ligeros. La historia registró el nombre de todas las líneas de defensa españolas como “Cerro San Juan”.

A medida que los soldados estadounidenses y cubanos se acercaban a las colinas fortificadas, comenzaron a perder cobertura de la densa vegetación y desde sus trincheras, los españoles lanzaron su potencia de fuego, infligiendo numerosas bajas a las fuerzas que avanzaban. El ataque se estancó. En su mayor parte, la artillería estadounidense era ineficaz y estaba fuera de alcance. A primera hora de la tarde, la pelea se estaba poniendo fea. Muy comprometidos a lo largo de toda su línea, se hizo evidente que era urgente tomar medidas decisivas.

Teddy Roosevelt, uno de los pocos oficiales, montado en un caballo (su querido “Little Texas”) estaba con el regimiento de “Rough Riders” justo en frente de Kettle Hill cuando finalmente se dio la orden de un asalto frontal. (La caballería estadounidense luchaba como infantería). Los hombres saltaron hacia adelante y cargaron colina arriba gritando y chillando. Los soldados negros de los regimientos noveno y décimo se unieron al ataque. El futuro comandante general de la Primera Guerra Mundial, John Pershing, estaba entre los oficiales blancos que lideraban los regimientos afroamericanos que cargaban contra las trincheras españolas. Kettle Hill fue capturada después de una lucha feroz y valiente. Inmediatamente estas fuerzas con Teddy Roosevelt a la vanguardia se unieron al ataque al cercano cerro San Juan. Aquí, la división del general Kent y los cubanos liderados por González Clavel cargaban contra el fortín y las trincheras españolas. La artillería estadounidense avanzó y bombardeó la colina de San Juan, pero fue el teniente John H. Parker, centrando el fuego devastador de tres ametralladoras Gatling, quien rompió la dura resistencia española. A medida que el asalto cobró impulso, el general H.S. Hawkins, con su figura erguida y cabello blanco, hizo una presencia inspiradora, balanceando su sombrero y gritando “vamos, vamos”. Después de una furiosa lucha, la fortificación en la cima de la colina fue capturada y los españoles supervivientes se retiraron hacia Santiago. La ciudad fue rodeada y se cortó el suministro de agua.

Al día siguiente, Shafter recibió el informe de las bajas y convocó una reunión de sus comandantes superiores. El general William Shafter era un comandante inseguro, un veterano de la Guerra Civil que pasó la mayor parte de su carrera militar luchando contra los indios en Occidente. Pesaba más de 300 libras, sufría de artritis gotosa y en muchas ocasiones seis soldados tuvieron que llevarlo encima de una puerta de madera. Shafter pasó largas horas jadeando por el calor y la humedad de los trópicos. El comandante general del ejército estadounidense en Cuba era un espectáculo lamentable.

En la reunión, Shafter propuso la idea de abandonar San Juan y El Caney y retirarse cinco millas a un terreno elevado entre el río San Juan y la playa de Siboney. Sus principales comandantes no estuvieron de acuerdo y Washington rechazó la idea de retroceder. Los soldados se atrincheraron y esperaron que pronto llegara la pelea.

Con Santiago completamente rodeado por las fuerzas estadounidenses y cubanas y la inminente probabilidad de caer en manos enemigas, la flota del almirante Cervera anclada en el puerto se convirtió en un tema de máxima prioridad en Madrid. ¿Qué hacer con la flota? ¿Debería rendirse sin luchar? Con el honor de España en juego, las respuestas pronto llegarían.

 *Pedro Roig es Director Ejecutivo del Instituto de Estudios Cubanos. Roig es un abogado e historiador que ha escrito varios libros, entre ellos La muerte de un sueño: una historia de Cuba. Es un veterano de la Brigada 2506.