“ESTE DÍA EN LA HISTORIA CUBANA…. – La Batalla Naval de Santiago de Cuba”

“THIS DAY IN CUBAN HISTORY…”
A publication of the Cuban Studies Institute

La Batalla Naval de Santiago de Cuba. Ante la posibilidad de ser capturado en el puerto si Santiago caía en manos de Estados Unidos, el Capitán General de Cuba, Ramón Blanco, ordenó a la escuadra del almirante Cervera luchar para salir. Blanco dijo: “Si perdiéramos la escuadra sin luchar, el efecto moral sería terrible tanto en España como en el extranjero”. Al recibir la fatídica orden de La Habana de luchar, Cervera llamó a sus oficiales y marineros que habían estado en las trincheras preparando los barcos para el encuentro con la flota de batalla estadounidense. Nadie apto para el servicio faltó al pase de lista. Se dieron cuenta de las probabilidades y no fallaron.

A primera hora del 3 de julio de 1898, los oficiales y marineros españoles completaron sus tareas asignadas para la batalla. Como era domingo, los capellanes de todos los barcos celebraron misa y comunión. Para más de trescientos de ellos, esta fue su última comunión.

A las 08.00 horas el buque insignia María Teresa izó la señal “Listos para la acción”. Los barcos hicieron sus preparativos finales, desplegando sus grandes insignias de batalla rojas y doradas y poniendo sus calderas a máxima presión. Aproximadamente media hora después, el buque insignia izó “Salida en el orden prescrito”. Momentos después Cervera ordenó un grito final, “¡Viva España!” Sube por el mástil de señales del buque insignia. Eran como las nueve cuando los barcos se acercaron al estrecho canal entre El Morro y La Socapa. Una brisa suave, un día soleado, un mar tranquilo, llegaron a encontrar su destino. En cabeza iba el María Teresa, seguido por el Viscaya, el Cristóbal Colón, el Oquendo y en la retaguardia los destructores Plutón y Furor. El capitán del María Teresa, Víctor Concas, escribió: “Desde afuera de la torre de mando… pedí permiso al Almirante y con ello di la orden de disparar”.

Después de varias semanas de servicio de bloqueo, los estadounidenses estaban realizando sus rutinas dominicales cuando los guardias vieron a los españoles avanzando hacia el canal listos para luchar. Las campanas de alarma sonaron pidiendo acción. Se izó la bandera de señales. “Los barcos enemigos están saliendo” media hora antes de que el almirante Sampson, en el New York, abandonara la flota para reunirse con Shafter en Siboney. Al escuchar el rugido de las armas, ordenó al New York que regresara y se uniera a la lucha.

El María Teresa salió a toda velocidad y recibió el embate de los cañones de la Marina estadounidense. Se incendió y encalló. El Oquendo sufrió graves daños y se fue a tierra. Vizcaya fue alcanzado por los proyectiles de cinco barcos estadounidenses y viró hacia la playa, donde explotó. Los dos destructores fueron hundidos rápidamente, pero Colón, el mejor de los cruceros españoles, dio media vuelta hasta que se quedó sin carbón de buena calidad. Colón perdió velocidad y fue bombardeado por Oregon, Brooklyn, Nueva York y Texas. A las 13:15 horas se dirigió hacia la costa cerca del río Turquino y se rindió.

Murieron trescientos veintitrés oficiales y marineros españoles y 151 resultaron heridos. Los estadounidenses perdieron a un marinero. Una victoria decisiva.

El almirante Cervera fue recogido por una tripulación de la Marina estadounidense Gloucester y trasladado al acorazado Iowa, donde el capitán Robert Evans lo saludó con respeto y cortesía. Una guardia de honor de la marina saludó al almirante derrotado, como homenaje a la valentía de los marinos españoles. Posteriormente, Cervera y varios de sus oficiales capturados fueron llevados, casi como invitados, a la Academia Naval estadounidense de Annapolis en Norfolk, Virginia, donde pasaron su cautiverio hasta el final de la guerra. Era una época en la que el heroísmo y el honor tenían un significado superlativo.

Para España, la guerra de Cuba estaba perdida. La larga y dolorosa agonía de su decrépito imperio había terminado. Con su marina hundida, el ejército aislado en la isla y sin dinero ni crédito para seguir luchando, Madrid necesitaba un acuerdo negociado. Llegó rápido. El 16 de julio Santiago capituló y se iniciaron las negociaciones de paz en París; el 10 de diciembre España firmó un tratado por el que se transfirió la posesión de Cuba, Puerto Rico y Filipinas a Estados Unidos.

*Pedro Roig es Director Ejecutivo del Instituto de Estudios Cubanos. Roig es un abogado e historiador que ha escrito varios libros, entre ellos La muerte de un sueño: una historia de Cuba. Es un veterano de la Brigada 2506.