“ESTE DÍA EN LA HISTORIA CUBANA…. – Tomás Estrada Palma (1835-1908)”

“ESTE DÍA EN LA HISTORIA CUBANA…”
Una publicación del Instituto de Estudios Cubanos

Tomás Estrada Palma (1835-1908), primer presidente de una Cuba independiente, 1902-1906. Nacido cerca de Bayamo, el 9 de julio, asistió a colegios en La Habana y a la Universidad de Sevilla, de donde cuestiones familiares obligaron a su regreso antes de graduarse. Tan pronto como estalló la Guerra de los Diez Años, se unió a los rebeldes. En 1876 fue elegido presidente del gobierno provisional, pero en 1877 fue capturado y encarcelado en Figueras, España, por el resto de la guerra. Al ser liberado, viajó a París, Nueva York y Honduras, donde se casó con Genoveva Guardiola y sirvió al presidente Soto como director general de correos, 1878-1883. Entonces él

se mudó al condado de Orange, Nueva York, donde adquirió la ciudadanía estadounidense, se hizo cuáquero y abrió una escuela para niños. La enseñanza pronto dio paso a la política cuando recibió la visita de José Martí. Cuando Martí fue asesinado en Dos Ríos, Estrada fue nombrado delegado en el exilio en el congreso de los rebeldes y jefe de la Junta Central Republicana de Cuba y Puerto Rico en Nueva York, manteniendo relaciones diplomáticas (principalmente con Estados Unidos), recaudando fondos y promover la causa cubana. En 1901 fue elegido presidente por abrumadora mayoría. El nuevo presidente fomentó la inversión extranjera y las exportaciones cubanas. Continuó y amplió los proyectos públicos y educativos iniciados durante la primera intervención estadounidense y negoció con Estados Unidos el Tratado de Reciprocidad de 1903 y el Tratado Hay-Quesada de 1904.

Tuvo menos éxito en la política interna. Popular y bien intencionado, dirigió un gobierno honesto y paternalista por encima de la política partidista, pero, con poca fe en la capacidad de sus compatriotas para gobernarse a sí mismos, purgó a funcionarios hostiles y recurrió a otros métodos cuestionables para asegurar su propia reelección (como el Partido candidato moderado). Regresó sin oposición en las elecciones de 1905, cuando el opositor Partido Liberal se retiró, acusando a la administración de fraude. En agosto de 1906 comenzó un levantamiento liberal en la provincia de Pinar del Río, que rápidamente se extendió por toda la isla como la Guerrita de Agosto. Cuando se solicitó la ayuda de Estados Unidos, el Secretario de Guerra, William Taft, propuso la anulación de todas las elecciones, excepto las del presidente y el vicepresidente. Estrada, amargamente decepcionado, rechazó esto y renunció en septiembre de 1906, retirándose silenciosamente a su modesta propiedad en Bayamo, donde murió el 4 de noviembre, dos años después.

*Jaime Suchlicki es Director del Instituto de Estudios Cubanos, CSI, un grupo de investigación sin fines de lucro en Coral Gables, FL. Es autor de Cuba: De Colón a Castro y más allá, ahora en su quinta edición; México: De Moctezuma al ascenso del PAN, 2ª edición, y de la recientemente publicada Breve Historia de Cuba.