PEN America releases white paper on repression of Cuban artists and the state of artistic repression on the island

Art Under Pressure: Decree 349 Restricts Creative Freedom in Cuba

The Artists at Risk Connection (ARC), a project of PEN America, has released its first white paper, Art Under Pressure: Decree 349 Restricts Creative Freedom in Cuba today and is available in English and Spanish.

ARC and Cubalex, a nonprofit organization that focuses on legal issues in Cuba, collaborated on this white paper after both organizations documented a rise of repression against artists in Cuba in 2018, in particular for those protesting the recently announced Decree 349. This white paper examines the government’s efforts through this new measure to institutionalize and expand limits on creative expression. Decree 349 was announced on July 10, 2018, and went into effect on December 7 of the same year despite the many concerns expressed by artists and activists in Cuba and abroad.

While government harassment, intimidation, and persecution are not new for Cuban artists, journalists, human rights defenders, and activists, ARC makes the case that this decree, as it stands, will have catastrophic effects for all artists, especially independent artists. The decree comes at a pivotal time when loosening restrictions on private businesses and expanded access to Wi-Fi have invigorated Cuba’s alternative art scene, creating opportunities for independent artists seeking to make a living from their work. Instead of taking the historic opportunity to mark a change from the previous administration and encourage independent voices and artistic freedom, the Cuban government is codifying, formalizing, and widening the scope of artistic censorship.

This white paper includes:

· Powerful first-hand accounts from leading independent artists sharing their experiences of Decree 349’s threat to their livelihoods and communities;

· Analysis of the most troubling aspects and requirements of Decree 349, including state registration and evaluation of those providing “artistic services,” the promulgation of broad categories of “impermissible content” for audiovisual works, and the creation of a new class of inspectors with the unilateral authority to deem art “legal;”

· A historical overview of artistic censorship since the Cuban Revolution, and the evolution of artistic dissent; and

· Recommendations to the Cuban government to significantly revise or rescind Decree 349, which stands in direct conflict with the country’s international treaty commitments and obligations toward freedom of expression and artistic freedom.

As a program seeking to raise awareness about threatened artists and the importance of protecting artistic freedom, ARC felt it was crucial to highlight this measure and its potential effects. The enactment of Decree 349 is another example of a concerning global trend of governments pushing for legislation that restricts creative expression and is used to silence artists. Uganda and Indonesia have recently announced regulations that include vetting songs, videos, and film scripts before their release and ban content deemed blasphemous. ARC will continue to highlight these cases and bring together its network of organizations that are committed to fighting and advocating for artistic freedom.

We hope that this white paper will bring further attention to the state of artistic expression in Cuba. Please read it, share it, and join us as we support the Cuban artists who are still protesting and calling for the repeal of Decree 349. In advance of the government-led Havana Biennial Art Exhibition, we hope a strong international coalition can make an impact as the provisions of Decree 349 have not been fully rolled out by the Cuban government.

Thank you for your support and your role in encouraging artists and artistic freedom worldwide. We look forward to hearing your thoughts on the white paper.

Best regards,

Julie Trébault and Laura Kauer García Artists at Risk Connection (ARC)

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Estimado Embajador James Cason,

Esperamos que este mensaje le encuentre bien.

El Artists at Risk Connection (ARC), un proyecto de PEN America, publicó hoy su primer informe El arte bajo presión: El Decreto 349 restringe la libertad de creación en Cuba y está disponible en español e inglés.

ARC y Cubalex, una organización sin fines de lucro cuya labor se enfoca en temas legales en Cuba, colaborarón en este informe luego de que las dos organizaciones documentaron un aumento de la represión contra artistas en 2018, especialmente entre aquellos que estaban protestando el recientemente anunciado Decreto 349. Este informe examina los esfuerzos del gobierno a través de esta medida de institucionalizar y expandir los límites sobre la libertad de expresión. El Decreto 349 fue anunciado el 10 de julio de 2018, y fue promulgado el 7 de diciembre del mismo año, a pesar de las muchas inquietudes expresadas por artistas y activistas en Cuba y en el exterior.

Aunque los ataques, el hostigamiento y la persecución por parte de gobierno no es algo nuevo para artistas, periodistas, defensores de derechos humanos y activistas cubanos, ARC argumenta que este decreto, en su estado actual, tendrá efectos potencialmente catastróficos sobre todos los artistas, especialmente artistas independientes. Este decreto viene en un momento clave cuando la relajación de restricciones económicas y mayor acceso a Wi-Fi han estimulado el ámbito artístico alternativo en Cuba, creando oportunidades para artistas independientes que buscan ganarse la vida con su trabajo. En vez de tomar la oportunidad histórica de cambiar el legado de la administración anterior y promover voces independientes y la libertad artística, el gobierno cubano está codificando, formalizando y ampliando el alcance de la censura artística.

Este informe incluye:

· Relatos impactantes de la parte de artistas independientes líderes sobre cómo el Decreto 349 amenaza su modo de vida y sus comunidades;

· Análisis sobre los aspectos y requerimientos más preocupantes del Decreto 349, incluyendo el registro y la evaluación estatal de cualquier persona que provea “servicios artísticos,” la promulgación de categorías amplias de “contenido inadmisible” en obras audiovisuales, y la creación de una nueva categoría de inspectores con la autoridad unilateral de decidir si una obra de arte es “legal;”

· Una perspectiva histórica sobre la censura artística desde la Revolución Cubana, y la evolución de la disidencia artística; y

· Recomendaciones al gobierno cubano para revisar significativamente o derogar el Decreto 349, que entra en conflicto directo con las obligaciones y los compromisos firmados por Cuba en tratados internacionales con respecto a la libertad de expresión y la libertad artística.

Al ser un programa que busca elevar el perfil de artistas en riesgo y la importancia de proteger la libertad artística, ARC sentía que era crucial llamar la atención sobre esta medida y sus posibles efectos. La promulgación del Decreto 349 es otro ejemplo de una tendencia global preocupante de gobiernos que empujan legislación capaz de restringir la libertad creativa y silenciar a artistas. Uganda e Indonesia anunciaron recientemente regulaciones que incluyen evaluación de canciones, videos y guiones cinematográficos y que prohíben contenido considerado blasfemo. ARC continuará a llamar la atención sobre estos casos y reunirá su red de organizaciones comprometidas a pelear y abogar por la libertad artística.

Esperamos que ese informe traerá más atención sobre el estado de la expresión artística en Cuba. Por favor léala, compartala y unase a nosotros mientras apoyamos a los artista cubanos que siguen protestando y exigiendo la derogación del Decreto 349. Dado que la 13ª Bienal de La Habana organizada por el gobierno tendrá lugar pronto y que el gobierno cubano no ha desplegado todas las medidas del Decreto 349, esperamos que una fuerte coalición internacional pueda tener un impacto.

Gracias por su apoyo y su rol en alentar a los artistas y la libertad de expresión y creación artísticas en todo el mundo. Esperamos con interés sus comentarios sobre el informe.

Atentamente,

Julie Trébault y Laura Kauer García Artists at Risk Connection (ARC)